胰腺癌前病变细胞转移到小鼠的肝脏和肺部

乳腺癌和胰腺癌,早期的系统转移近年来已被发现

名古屋大学3月2日宣布,发现胰腺中的癌前细胞会转移到肝脏和肺部,并伪装成这些器官的细胞隐藏在这些器官中。该研究由东京大学大学院医学研究科肿瘤外科的江畑智树教授和本院山口淳平讲师领导的研究小组进行。 该研究成果已发表在美国科学杂志《Oncogene》的在线公告上。

胰腺癌在日本是位居第四的癌症死亡原因(每年约2.5万人死亡),是一种高度恶性肿瘤,5年生存率约为10%(17年癌症统计:癌症研究基金会)。胰腺癌预后不良的主要原因是转移,希望开发有效的治疗方法来治疗转移的胰腺癌。

虽然一般认为癌症成为晚期后才会转移,但最近的研究发现,乳腺癌和胰腺癌在更早的时候就会向全身转移。 不过,目前仍有许多未知数,比如散落在体内的癌细胞是如何变成肿瘤的。阐明这种早期癌细胞的生物学特性是一个重要的研究课题,因为它很可能有助于开发治疗转移性胰腺癌的方法。

在不被认可的 "隐性转移 "状态下生存,并发展成癌症

在本研究中,根据癌症进展的程度,采用小鼠模型。 在胰腺中,胰腺癌被认为是由癌前病变PanIN发展而来,但该研究小组之前的研究表明,蛋白质TFF1的丧失会导致一步步发展为癌症。

在这项研究中,研究人员利用TFF1缺失的小鼠,进一步将癌前病和胰腺癌小鼠分别分为早期和晚期,并在四种小鼠(早期癌前病小鼠、晚期癌前病小鼠、早期癌小鼠和晚期癌小鼠)中进行比较。用红色荧光染料tdTomato标记这些小鼠的胰腺细胞,并跟踪其向全身转移的过程。

首先,他们检查了血液中的细胞。 血液被tdTomato阳性细胞污染,证实胰腺细胞已进入血液。发现这些细胞在癌前小鼠中含量最多,说明胰腺癌前细胞(PanIN细胞)是循环肿瘤细胞(CTC:循环肿瘤细胞)。

接下来,他们调查了肝脏。 由于所有小鼠都是在3个月龄的早期阶段进行调查,所以没有明显的肝脏转移,但肝脏中有许多tdTomato阳性细胞。 这些细胞在大体上和病理上(显微镜下)都是肝细胞,通过正常检查不能识别为转移细胞。

研究人员将这些细胞命名为 "隐形转移",并对其进行进一步研究。 他们发现,隐性转移瘤在癌前小鼠中最为常见,而非癌性小鼠。

不仅在肝脏,而且在肺部也发现了隐性转移。 还发现,肺部的 "隐性转移 "随后变成了肿瘤(癌症)。 换句话说,胰腺细胞在癌变之前就已经转移到了肝脏和肺部,以一种不被认可的 "隐性转移 "状态存活下来,然后癌变。

寻找特定的标志物和方法,防止隐性转移转化为癌症

转移性胰腺癌目前唯一的治疗方法是使用抗癌药物进行化疗,但由于其反应率低,副作用频发,并不是有效的治疗方法。 如果能在肿瘤还没有变成肿瘤的阶段,也就是隐性转移的阶段就能发现转移,就有可能建立最终的预防治疗,比如在肿瘤还没有变成癌症之前就把它切除,或者防止它变成癌症。

研究组计划利用新建立的隐性转移小鼠模型,寻找检测隐性转移的特异性标志物,探索预防隐性转移癌发展的方法。